Sacerdote Luis Montes: “La visita del Papa a Irak es un llamado a la convivencia, va a tratar de curar heridas”

El Papa Francisco está desarrollando en Irak uno de los viajes más peligrosos, más desafiantes y más misericordiosos de todo su pontificado. El sueño de la interreligiosidad está en el alma de este tour. Es su agradecimiento a los cristianos de Medio Oriente, o “Nazarenos”, como son llamados en el Corán, que el ISIS persiguió marcando sus casas con una “N” de Nun, como una esvástica fundamentalista, durante la persecución y la guerra.

El padre Luis Montes, de la Orden argentina del Verbo Encarnado, vivió años en Irak. Sufrió las masacres, la persecución de los cristianos y quema de sus iglesias, el asalto a la catedral católica de Bagdad por Al-Qaida, la profanación de las iglesias, sus tumbas y sus cruces en Mosul por el ISIS.

Ayudó a reconstruir los nuevos pueblos cristianos para que regresaran los que habían huido, perseguidos o masacrados el ISIS. Fue la primera autoridad católica en poner un pié en Mosul, excapital del Califato, en volver a dar misa, tras las feroces combates del ISIS y los bombardeos de la coalición. Y se convirtió en el Prefecto católico de Erbil, en el Kurdistán iraquí.

El sacerdote argentino Luis Montes, misionero de la Orden el Verbo Encarnado en Oriente Medio.

El sacerdote argentino Luis Montes, misionero de la Orden el Verbo Encarnado en Oriente Medio.

Para este mendocino con todos hermanos sacerdotes, Medio Oriente es su territorio de pastor. Con su fluido árabe, su capacidad de análisis geopolítico y su experiencia en Irak, explica las razones de un viaje de reconciliación del Papa Francisco a un país martirizado y olvidado, tras la guerra.

Hoy vive en el campo en Alejandría, en Egipto, a cargo de un centro de discapacitados. La pandemia y problemas de seguridad le impiden acompañar al Santo Padre en este histórico itinerario. Desde allí pide ayuda para los cristianos de Medio Oriente, los nuevos mártires de esta persecución religiosa, en manos de los radicalizados islamistas.

¿Por qué el Papa Francisco va a Irak? ¿No es el viaje más peligroso de su papado?

Podemos considerarlo el viaje más peligroso de su papado. Pero en estos momentos, la situación de seguridad cambió mucho respecto a hace un año y medio. Durante más de 15 años ha habido 20 atentados por día del país y ahora hay muy pocos atentados. Y si sumamos a eso la enorme seguridad que han puesto, creemos que va a ser un viaje tranquilo. Siempre puede pasar algo.Creo que no es tan peligroso como se puede imaginar desde afuera.

El gobierno iraquí desplegó un gran número de efectivos para darle seguridad al papa Francisco en su gira. (EFE)

El gobierno iraquí desplegó un gran número de efectivos para darle seguridad al papa Francisco en su gira. (EFE)

¿Van a aislar al Papa, nadie se va a poder acercar?

El problema que tiene este viaje para los cristianos locales es que muchos de ellos, incluso muchos sacerdotes, muchos religiosos, no van a poder verlo. Entre las medidas de seguridad, que son enormes, la pandemia y el distanciamiento social, poca gente va a poder acercarse a él. En la Iglesia Nuestra Señora de la Salvación, es una iglesia muy grande, han puesto lugares solamente para 90 personas, de los cuales 45 son cristianos locales que pueden visitar el Papa. Ni siquiera todos los que están ahí van a poder acercarse, muy pocos serán.

Una visita a un país atormentado, donde la mayoría de los cristianos han tenido que huir por las masacres, por las persecuciones que sufrían del ISIS, de Al-Qaeda. ¿Cuántos cristianos quedan en Irak y a dónde fueron?

No hay un censo de los que quedan. Hace 20 años había un millón y medio de cristianos. Ahora lo que se calcula son unos 200.000. La gran mayoría de los iraquíes se fueron a lugares donde ya había iraquíes antes: Estados Unidos, Canadá, Holanda y Australia.

El papa Francisco arriba a la catedrán Nuestra Señora de la Salvación en Bagdad. (AfP)

El papa Francisco arriba a la catedrán Nuestra Señora de la Salvación en Bagdad. (AfP)

El Papa visita lugares simbólicos como Bagdad, la Ciudad de Ur, donde murió Abraham, pero también Najaf, Mosul, Qaraqosh, Erbil. ¿Por qué?

Ur es la patria de Abraham, el padre de las tres religiones monoteístas. Bagdad es la capital y allí está la Iglesia Nuestra Señora de la Salvación, donde se produjo esa masacre en el año 2010. Qaraqosh es el principal pueblo cristiano de iraquíes, donde había más cristianos antes, un pueblo de 60 mil habitantes, casi todos cristianos.Tuvo que ser abandonado por los cristianos por la invasión de ISIS. Es una visita realmente muy importante, es un apoyo a los que han vuelto. Se calcula que ha vuelto casi el 50 por ciento y probablemente no vuelvan más. Qaraqosh será una parada obligatoria. Y Erbil porque es Kurdistán, el lugar que recibió a los cristianos que huyeron del ISIS.

El valor de la “N”, de Nazarenos

También va a visitar Mosul, que es un lugar simbólico que tomó en ISIS.

Mosul fue el primer lugar grande donde cristianos tuvieron que huir. Allí fue donde se popularizó el tema de la letra “Nun”. Porque los del ISIS marcaron las casas de los cristianos con la letra “Nun”, que es la letra N. Es la primera letra de la palabra “Nazarenos”. En el Corán, a los cristianos se les llama Nazarenos, no cristianos. Eso se transformó en un símbolo de la persecución a los cristianos. Porque incluso muchos musulmanes, después de eso, empezaron con pancartas diciendo: “Yo también soy nazareno”, apoyando a los cristianos perseguidos.

Es porque la letra “Nun” es el símbolo de los cristianos perseguidos en Medio Oriente, perseguidos por ser cristianos. Por eso es que la visita a Mosul es muy importante. Dios quiera que aliente a los cristianos que han abandonado la ciudad a volver, porque han vuelto muy pocos a Mosul. No sólo por cuestiones de seguridad, sino también porque ahí ellos se sintieron traicionados. Muchos cristianos contaron cómo sus vecinos le indicaron el Estado Islámico dónde estaban sus casas. Eso fue muy doloroso, porque no eran los terroristas, sino los mismos vecinos los que los traicionaron.

Mosul, la excapital del califato

El Papa va a Mosul, una ciudad donde todavía hay odio y desconfianza entre unos y otros, entre los cristianos y los sunitas, que ahí han vivido toda su vida juntos. De pronto, vieron que se iban y les ocupaban las casas, le robaban los muebles. ¿Cuál es el mensaje del Papa a los cristianos que volvieron a Mosul?

La situación de Mosul es muy especial porque era uno de los lugares más peligrosos de Irak antes del ISIS. La ciudad quedó muy destruida por los bombardeos de la coalición para liberar la ciudad. Quedó también muy destruida porque el ISIS destrozó cantidad de iglesias, las profanó, las quemó. Pero la situación es particular porque los cristianos que huyeron de Mosul no quieren volver por esa desconfianza que tienen. Por otra parte hay signos positivos. Mucha gente de Mosul se dio cuenta de lo que significaba seguir con el extremismo. Hay una cierta esperanza de que la situación en Mosul mejorará. Porque al ver la barbaridad a lo que lleva el extremismo, muchos musulmanes han dado un paso atrás, dándose cuenta de lo que llegaría si continuaban con su postura. Murieron muchísimos extremistas en la ciudad. Muchos fueron puestos prisioneros y muchos de los que quedan están buscando interactuar con los cristianos.

Hay hechos muy hermosos de musulmanes ayudando a los cristianos a reconstruir sus iglesias. Hay una cierta esperanza. Pero queda por verse si eso se concreta. Por eso la visita del Papa a Mosul es especialmente importante. Porque es un llamado a la convivencia, a poder decir: “Podemos vivir juntos”. Para mí es uno de los lugares más importantes que el Papa va a visitar en Irak.

El papa Francisco junto al líder shiíta de Irak, el ayatollah Ali al-Sistani. (AFP)

El papa Francisco junto al líder shiíta de Irak, el ayatollah Ali al-Sistani. (AFP)

Qaraqosh también. Es la otra ciudad cristiana. Allí hay una memoria escrita de lo que fue el ISIS y de cómo se comportó.

El Papa va a tener que atravesar por una habitación donde hay cruces rotas, los nombres del ISIS escritos en la pared, tumbas desacralizadas, la memoria de un tiempo terrible. ¿El Papa busca la reconciliación en Irak? ¿Qué les va a decir a los católicos de Qaraqosh que se atrevieron a volver?

Ciertamente el Papa siente admiración por este pueblo mártir. Lo ha dicho expresamente. Estuvo muy cerca durante la persecución. Él envió ayuda económica y representantes, a distintos cardenales, que fueron visitando. Él era el único que, cuando desaparecía Irak de las noticias, seguía insistiendo sobre el tema de los cristianos. Lo que va a hacer es rendir homenaje a los mártires. Va a alentar a los cristianos a continuar con su presencia allí. Va a tratar de curar heridas y dar a conocer al cristianismo a muchos musulmanes que desgraciadamente desconocen.

En mi experiencia personal no tuve nunca un problema en Irak. Pero hay lugares en los cuales un musulmán puede vivir 40 años sin ver a un cristiano. Y eso trae desconfianza porque lo que se escucha es malo. En cambio, si hubiera más contacto, más relación, más interacción entre cristianos y musulmanes y sumando la visita del Papa, podría hacer que muchos corazones cerrados se abran y se aumente un poco la concordia.

Fieles asisten a una misa presidida por el Papa Francisco, en la Catedral Caldea de 'San José' en Bagdad. (EFE)

Fieles asisten a una misa presidida por el Papa Francisco, en la Catedral Caldea de ‘San José’ en Bagdad. (EFE)

En Mosul y Qaraqosh hay muchísimas fosas comunes, de gente que fue ejecutada por el ISIS y que han sido abandonadas, que nadie está investigando. ¿El Papa va a pedir la identificación de los cristianos, de los NN?. ¿ Va a pedir que las Naciones Unidas intervenga y que haya una misión de investigación, que se recuperen los cuerpos, o no?

Los próximos días nos vamos a enterar. Sería muy de desear porque ha habido muchas injusticias. Veremos lo que el Papa considera prudente decir para hacer el mayor bien posible.

La reconciliación con los shiítas

Najaf es otro punto muy importante de esta peregrinación del Papa Francisco. Se encontró con el ayatollah Alí al-Sistani, que es la máxima autoridad chiíta en Irak. ¿Por qué es tan importante este encuentro?

Le pongo un ejemplo. Las escuelas cristianas son muy importantes en los países musulmanes porque permiten esa interacción. Los chicos musulmanes, que están en contacto con religiosas, crecen con un cierto cariño hacia el cristianismo, viendo cómo los han tratado bien. Muchas veces los problemas vienen por ignorancia. Por eso es que todo este tipo de contactos, que tienen mucha visibilidad, permiten a muchos musulmanes que no conocen el cristianismo y escuchan barbaridades en su propia mezquita sobre los cristianos darse cuenta que están allí y que son gente normal.

Por eso la visita con la principal autoridad chiíta va a abrir la mente de muchos chiítas sobre los cristianos, al margen de las cosas que el Papa puede hablar con al-Sistani y al margen de los progresos que pueden ser incluso políticos y sociales, que ya están sucediendo. Por ejemplo, el gobierno ha hecho una comisión compuesta por musulmanes, para que los cristianos a los cuales le han robado sus casas, puedan presentar sus protestas y se les devuelven. Al margen de todo ese tipo de avances que se pueden hacer, el mismo hecho de que se encuentren y salgan en todos los medios va abrir los ojos a muchos musulmanes sobre los cristianos y eso es algo muy positivo.

En Irak la influencia de Irán es muy fuerte¿La negociación es para calmar a Irán para que no haya atentados ni provocaciones durante esta visita?

Yo no sé si ha habido negociaciones. Lo que sí sé es que una de las principales milicias pro iraníes anunció que durante la visita del Papa ellos hacen una tregua y suspenden sus operaciones contra los americanos y los intereses americanos. Pero evidentemente ellos no quieren que la imagen de su movimiento quede ligada a un ataque a una persona tan importante como el Papa. Y esto obviamente es muy positivo.

El mensaje para los jóvenes tiene que ser vital durante la visita, porque no va a haber más cristianos en Irak si no hay trabajo para los jóvenes que se quieren ir.

Sí, el Papa va a alentar. Pero después va a quedar en manos de los gobernantes, a los cuales hay que presionar, porque en Irak hay mucha corrupción. Y a los agentes internacionales para que ayuden a crear trabajo en Irak.El problema es que por más que la seguridad haya mejorado bastante, los jóvenes no ven futuro y por eso los cristianos muchas veces prefieren irse.

El Papa saluda a la gente en Bagdad. (AFP)

El Papa saluda a la gente en Bagdad. (AFP)

Lo importante de la visita el Papa es la visibilidad que está trayendo a la situación iraquí. En todos lados está saliendo en las noticia.Pero después, el tema en concreto y cómo solucionarlo, va a depender de años. Va a depender de cierta presión, que se ejerza sobre el gobierno iraquí, para que disminuyendo la corrupción, se pueda traer más bienestar al pueblo, más trabajo.

Los desplazados cristianos

¿Y qué hizo la Iglesia con los desplazados cristianos, con los desplazados de Mosul, de Qaraqosh, que son desesperadamente pobres?

Ese es uno de los temas con el cual está lidiando la Iglesia. Ya no quedan propiamente campamentos de refugiados cristianos porque fueron desmantelados. La Iglesia ,cuando vino la situación del ISIS donde la gente huyó- estamos hablando de más de 100 mil cristianos que perdieron todo y se encontraron sin casa, sin comida, sin bebida-se movió de modo admirable. Prácticamente creó pequeños pueblitos para ellos. Consiguió agua, comida y medicinas.Para el verano, aire acondicionado. Estamos hablando de un país donde la temperatura supera los 50-55 grados todos los veranos. Pero eso implicó una inversión de plata todo el tiempo. La iglesia decidió cancelar eso para utilizar toda la ayuda que llegase en la reconstrucción de los pueblos para que la gente vuelva. ¿Qué ocurre? Muchos no quieren volver. Hay muchos que quieren dejar el país. Esos son los que están en peor situación, porque ahora no están encontrando posibilidad de irse, y tienen miedo de volver a sus pueblos. Y la Iglesia no puede invertir en otros lugares, sino en los pueblos para que la gente vuelva.

Es un tema con el cual la Iglesia está lidiando. Porque una cosa es la caridad inmediata para que las personas puedan vivir y otra cosa es la caridad para darle un futuro mejor, para que pueda lograr su pueblo, para que consiga trabajo. Son temas realmente muy complicados y lamentablemente ,las ayudas no llegan en la proporción que uno las necesita, y menos ahora que Irak desapareció de las noticias. Pero la Iglesia está trabajando y está haciendo mucho.

Los yazidíes y el Papa

Los católicos vivían cercanos a los yazidíes, que también fueron exterminados por el ISIS. ¿El Papa tiene que hablar del exterminio de los yazidíes , pegados a la planicie, donde estaban los cristianos?

Yo creo que lo va a hacer, porque lo ha hecho en el pasado. Recuerdo perfectamente que la voz del Papa fue una de las voces que habló más claramente respecto al exterminio de los yazidíes. Una de sus principales figuras yazidíes, fue a visitar al Papa y cuando salió dijo: “El Papa es el padre de los pobres” por el apoyo que encontró en el Santo Padre. Así que yo no tengo ninguna duda de que el Papa se va a referir también a ellos en este viaje. Para el Papa, la misericordia de Dios es súper importante.

Hay un tema muy complicado entre Europa e Irak. Es el de las mujeres ”novias del ISIS”, como se llama en Europa, detenidas con hijos nacidos de los combatientes ,que están en los campos controlados por los kurdos. Europa no los deja venir, les han quitado incluso la nacionalidad. ¿Cree que el Papa va a decir algo sobre eso?

Pienso que puede ser. El problema es que es un tema realmente muy complicado, porque el ISIS ha adiestrado a niños en la guerra. Hay niños de 15 años que han pasado tres años luchando y matando gente. Hay niños de 8 años, que han disparado en la cabeza a diez prisioneros para matarlos. Imagínese que ser niño queda marcado de por vida. Yo supongo que el Papa puede referirse a eso. La solución va a implicar un acuerdo mayor entre los gobiernos de Europa y las las autoridades de Irak.

Es un tema realmente muy difícil de solucionar. Estamos hablando en muchos casos de niños inocentes y otros de niños o adolescentes que han cometido barbaridades. Y eso hace que el tema sea realmente muy difícil. Hay gente trabajando en eso, pero son realmente cosas que parecerían imposibles de resolver. No imposibles ciertamente, pero muy difíciles.

¿Cuál cree que será el mensaje principal del Papa en Irak?

Supongo que será la reconciliación.